En cuarentena histórica, Villavicencio llegó a 180 años: noticias que construyeron a la ciudad

Las torres de la catedral, vista desde atrás. Al fondo, la ciudad aún por construirse.

La primera gran noticia de Villavicencio se encuentra, literalmente, escrita en piedra: está a la entrada de la Catedral Nuestra Señora del Carmen y en 45 caracteres relata un gran incendio ocurrido en esta edificación en enero de 1890 y la terminación de la reconstrucción de la iglesia, cuatro años después, el 2 de febrero de 1894.

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Sin embargo, según la Academia Colombiana de Historia, Villavicencio había sido fundada unos 50 años antes, para ser exactos el 6 de abril de 1840. Pese a que muchos raizales cuestionan como tal un acto fundacional de la ciudad, lo cierto es que ese caserío que hoy todos llevamos en el corazón, estuvo lejos de batallas conquistadoras, gestas heroicas o firmas de documentos para su iniciación. Más bien, los documentos de los sacerdotes como el presbítero de San Martín de los Llanos, Manuel Santos, que “gentes que iban a sacar ganados, y cazadores, se hacía de la belleza y fertilidad de las tierras conocidas como Gramalote, iniciaron allí la construcción de una posada o “paradero” de ganados”.

La investigadora Jane Rausch, lo que hoy es Villavicencio “era en 1861 una aglomeración de ranchos levantados en calles trazadas en ángulos rectos. La mayoría de los 600 habitantes cultivaban la yuca, el plátano y el arroz, o recogían el ganado que vagaba en los llanos”. El historiador Carlos Burgos Moyano contaba que sus abuelos le decían que casi todos los ranchos estaban construidos con madera o bahareque y que los domingos se hacía un mercado en lo que hoy es la Plaza Los Libertadores. Para 1884 esta aldea ya tenía 3.315 habitantes.

Hoy, lo que fue Gramalote, es la ciudad más importante de la Orinoquia.

Ninguno de los hechos de ese pueblo pudiera haberse conocido sin la creación, en 1913, del periódico Eco de Oriente, desde donde dio cuenta de la vida de la región, hasta 1950. El padre francés Mauricio Dieres Monplaisir, fue su fundador y uno de los visionarios más importantes de la ciudad, en medio de criticas por sus posturas radicales y conservadoras.

Sin embargo, aquel lejano incendio de 1890 no sería el único por el que se daría conocer el pueblo, en la década del cuarenta del siglo XX, otra conflagración que destruyó gran parte de la ciudad, obligó a crear un cuerpo de bomberos el 6 de febrero de 1948.

“Esa catástrofe fue el hecho que nos hizo ver la necesidad de un Cuerpo de Bomberos en esta capital, porque el centro de la ciudad fue arrasado y destruido por un voraz incendio y luego de la tragedia, un grupo de ciudadanos, apoyado por personajes como Manuel de la Calle Lombana, José Joaquín Porras Potes y otros, impulsaron el proyecto de crear el Cuerpo de Bomberos que inicialmente funcionó en el barrio El Emporio, sobre la vía que conectaba con la salida a Bogotá”, recordó William Fernando Álvarez Torres, actual comandante de la institución.

La fundación del Hospital de Monfort, en 1911; la inauguración en 1942 del primer teléfono con servicio de llamada internacional, en el hotel Meta (en la esquina de lo que hoy es la Plazoleta Los Centauros) y la toma guerrillera a la ciudad el 25 de noviembre de 1949 son algunos de los hechos históricos de la ciudad que relatan textos de historiadores.

La inauguración del sistema de acueducto por gravedad, en 1997 y la puesta al servicio de la última obra en la vía Bogotá-Villavicencio, el 16 de septiembre del 2002, las cuales habían comenzado el 18 de enero de 1995, marcaron hechos importante del desarrollo de la ciudad, en medio de duras polémicas que aún hoy continúan.

Las jornadas de liberaciones de secuestrados por las Farc en el aeropuerto Vanguardia entre el 2007 y el 2008, con presencia de personajes como el hoy presidente de Venezuela, Nicolas Maduro,  y el cineasta Oliver Stone, además de la visita del papa Francisco a Villavicencio, el 8 de septiembre del 2017, convirtieron a la capital del Meta en centro de noticia mundial, en momentos trascendentales que difícilmente se repetirán.

Este lunes muchos recordaron estas historias en el marco de los 180 años de la ciudad. Lo que debería ser una gran fiesta en las calles y barrios, se convirtió en una “celebración virtual”, debido a las normas de aislamiento obligatorio para contener la pandemia del coronavirus.

El confinamiento, sus repercusiones sociales y la manera en que la ciudad se levante en los siguientes años en la fase pospandemia, se convertirán en las noticias más importantes de los años por venir, y las cuales serán contadas por estas generaciones a sus nietos.